Sunday, January 1, 2017

Siza Design for the Alhambra: Back to the Drawing Board

Atrio Building from the Plaza Alhambra and Entry Patio to Cultural Area
All images courtesy of Álvaro Siza and Juan Domingo Santos

Updated January 11, 2017


News story from Architectural Record
Selections from ICOMOS Report
Selected Quotes from Interviews:
Juan Domingo Santos
Luis López Silgo,  SOS Alhambra

News story from Architectural Record in Full

Plans to build a new entry and visitor center for the Alhambra, the fortified palace in Granada, Spain, featuring a competition-winning design by Álvaro Siza and local architect Juan Domingo Santos will be completely revised after receiving a negative report from the International Council on Monuments and Sites (ICOMOS), an organization dedicated to protecting World Heritage sites and an official consultant for UNESCO.

While praising the "high quality" of the Siza/Domingo Santos proposal, the report slams the addition as overscaled. The site falls within the "buffer zone" of protected landscape that surrounds the Alhambra, which was established in its original inscription on the World Heritage list in 1984. The report concludes that the proposal, with a built area of over 125,000 square feet, is "too invasive" and is "likely to impact negatively on the Outstanding Universal Value of the World Heritage property."

Siza and Domingo Santos won a competition in 2011 for the project, and presented their final design in January 2015. Known as the Atrium, it is based on a program developed by the administrators of the Alhambra, which is governed by the regional government of Andalucía and other public institutions. The project would replace existing entry facilities and address the growing needs of 2.5 million visitors each year.

The two architects planned to bank their new building into the slope and cover it with a series of stepped gardens evoking the traditional terraced fields around the Alhambra.

However, the scale of the proposal provoked strong public opposition, organized under the citizen's platform SOS Alhambra. Speaking for SOS, local architect Luis López Silgo credits the platform for first alerting ICOMOS to the plans. Domingo Santos confirms that the public outcry compelled the project's administrators to cooperate with a full ICOMOS review.

The ICOMOS report recognizes the need for the project. But it calls for "a substantial decrease" in built volume and suggests that the amount of commercial space should be reduced, administrative offices should be located off-site, and existing buildings should be better used.

In response, the Alhambra's Board of Directors announced that it will "completely reconsider" the proposal. The review process will incorporate ICOMOS experts, and Siza and Domingo Santos have been asked to remain as designers of the revised project.

The Alhambra has also promised to reach a consensus with SOS Alhambra. However, Luis López told RECORD that the platform remains opposed to any intervention in the buffer zone, which it considers off-limits to new construction, in a strict interpretation of the World Heritage inscription.

This is the full text to my news story for Architectural Record on the subject, completely revising my first post of January 1st. 

Design of Atrio Visitors' Center by Álvaro Siza and Juan Domingo Santos to be revised
Architectural Record Web Page, January 6, 2017


My Facebook comment on the story:
The upshot: the Alhambra over-programmed the project without consulting the terms of its status on the World Heritage List or with ICOMOS, the organization that supervises the list for UNESCO. And a citizen's group blew the whistle on them. The architects were tied to the program that the Alhambra gave them, but they get blamed in the public eye along with the politicians and functionaries in charge of the mess. When will Spain learn to build responsibly for the public sector? And without tipping over into the knee-jerk stinginess and architectural philistinism of most US public builders?

View of proposed building from Plaza Alhambra


Margot Molina & Raúl Limón
"La Alhambra cierra la puerta a Siza"
El País
, Dec. 23, 2016

Raúl Limón
"La Alhambra intenta aprovechar los dos millones del frustrado atrio de Siza"
El País, Dec. 29, 2016

Guadalupe S. Maldonado
"Begoña Bernal. Presidenta de ICOMOS España:'El proyecto del Atrio es inviable porque modifica radicalmente la Alhambra' "
Granada Hoy, Dec. 31, 2016

SOS Alhambra 

Patronato de la Alhambra y Generalife 
Noticias de Prensa
Reunión del Pleno del Patronato
Dec. 30, 2016

Selections from ICOMOS Report

The project is located on premises outside the precinct of the monumental complex, which is occupied by buildings of low quality as well as being structurally not interconnected. However, the proposed atrium with its annexes occupies a substantial part of the world heritage property’s buffer zone and radically modifies an area that, until a few decades ago, was countryside without high-impact constructions or roads.

The new Atrium Project responds to real reception needs due to the growing number of visitors. It furthermore affects a de-structured area, with architecturally low-quality constructions, which are not harmonized and do not meet today’s needs, as required by monumental complexes of great historical value which have a very strong tourist appeal.

It concerns the area outside the complex precinct with low-rise buildings and many constructions standing under the park level. However, these structures are within the buffer zone and have a strong and visible impact on the perception of space and the entrances to the Old Cemetery Way, Cypress Way, Romantic Gate and Prieto Moreno Steps.

Buildings and land-use changes around the Alhambra implemented in the 20th century:
  1. 1929 approx. - Torres Balbás water reservoir (alberca) 
  2. 1931 - Torres Balbás Gardens (in Generalife Vegetable Gardens) 
  3. 1953 - Prieto Moreno New Gardens (in Generalife Vegetable Gardens) 
  4. 1952 – Construction of Generalife Theatre (in Generalife Vegetable Gardens)
  5. 1959 approx. – Prieto-Moreno water reservoir (alberca)
  6. 1975-1979 - New Alhambra Museums (presently used as storehouses, library and records office) 
  7. 1988 competition, completed in 1994-96: setting up of new parking lots 
  8. 1988 competition, implemented in 1994-96, ticket office hall
  9. 1988 competition, implemented in 1994-96, water platform, partly hosting gift and book shops since about 2005 
  10. The largest hotel among several ones built between 1950 and the 90’s is Hotel Alixares, built in 1982
  11. 2004 - Extension of the Theatre and construction of buildings
  12. Belvedere in the Oliveto (olive grove – Tr.’s note), built around 2005 
 All these changes and additional buildings that reduced the green areas could probably and at least partly have been avoided. As a matter of fact, there are several underutilised buildings in the area which, thanks to a general harmonious and comprehensive plan could meet the needs of the increasing number of visitors.

On the contrary, these already-implemented changes and the future proposed ones do not respond to a consistent and overall strategy for the property to improve its integrity and respond to the needs of increased visitation, rather this is a transformation process lacking a future-oriented vision as well as the necessary studies dealing with the totality of purposes and requirements

The design of the architecture exhibits high-quality, with great attention paid to the inclusion of volumes in the space, and traditional materials proposed in line with the pre-existing situation, both with regard to masonry as well as pavings and paths. Moreover, the organisation of space has been designed to be functional and harmonious so that visitors can enjoy the best possible reception and services.

However, ICOMOS considers that the introduction of no less than 11,832 square metres of buildings and an additional 10,118 square meters of adjacent area contrasts with the provision expressed by the 1984 ICOMOS Evaluation, at the time of the proposed inscription of the property, which recommended the State Party to define a large area of protection below the monumental zone of the Alhambra and the Generalife in order to prevent the construction of future buildings and parking lots. This was also noted by the World Heritage Committee upon inscription of the property, who expressed the wish that, as indicated by the Spanish authorities, a large protection zone will ensure that the visual environment of this property will not be harmed by modern constructions

Indeed there are a number of needs to be met at the property, namely meeting reception requirements of a growing number of visitors; harmonizing an area with low-quality and inadequate buildings that may detract from the value of the property, that justify a redesign of that area, however the sheer scale of the increase of built up areas in the buffer zone of the World Heritage property, …the excessive percentage of commercial premises (a 699- sqm restaurant and a 361.64- sqm shop), the insertion of buildings for conference rooms and administrative offices that could in fact be placed elsewhere indicate that the project is too invasive and is likely to impact negatively on the Outstanding Universal Value of the World Heritage property, despite its attention to historic materials, to the landscape and its overall good architectural quality. It is noted that the project lacks any study of alternatives that, for instance, examine the potential offered by existing and under-utilised buildings to host the needed services and could therefore reduce the volumes to be built.

Selected Quotes from Interviews

Juan Domingo Santos

Jan.  4, 2017

"El proyecto tenia todas las aprobaciones de todas las institiciones, desde el Minsiterio de Cultura pasando por el Pleno del Patronato de la Alhambra, la Comisión Técnica del Patronato, la Delgacion de Cultura [del la Provincia de Granada].... También está marcado dentro de un Plan Especial de la Alhambra vigente y también de un Plan Director aprobado donde dice que ya habrá un Atrio y se define el programa. Tenia la aprobación de todas las instituciones legalmente reconocidas para su aprobacción. Sólo faltaba la licencia municipal."

"Es en ese momento cuando surge una polémica en la ciudad, se decide también pedir un informe a UNESCO, y UNESCO lo dirige, parece, a ICOMOS Internacional."

"Además de que todo el proceso es legal, y está consensuado con todos los gestores culturales administrativos legalmente reconocidos, luego hay dos cosas: el proyecto –y esto para el UNESCO es muy importante– se hace sobre un espacio ya intervenido. Es un lugar que ya, desde el año cincuenta del siglo pasado, Prieto Moreno, el arquitecto conservador del monumento entonces, ya adecuo éste espacio como entrada para los turistas. Y desde entonces se han ido haciendo intervenciones para mejorar la accesibilidad al monumento. Es donde se han colocado los hoteles, los restaurantes …. "

"Es un espacio fuera de los muros de la Alhambra que históricamente era un espacio agrícola, un espacio de cultivo. Incluso arqueológicamente no hay nada importante que no sea acequias, y si se ha existido está muy destruido porque toda aquella parte desde 1950 fue donde se empezó a colocar los primeros pabellones de ticketing. Incluso la Alhambra construyo allí un edificio muy grande, que es Los Nuevos Museos, un espacio que tiene para los talleres, las piezas de restauración. Alli está el aparacamiento publico...."

"Es un lugar también muy desestructurado. Hay un jardín en muy mal estado, el desembarco de los autobuses está muy mal colocado, hay coches en superficie delante de la entrada del monumento, delante de la muralla, es feo, caótico, terrorífico."

"Entonces la Alhambra propone, primero,. mejorar los servicios de entrada al monumento, dotándolo de unos equipamientos de venta de entrada, información turística, una cafetería –porque ahora mismo no hay dotación de servicios ninguna para los turistas, está en muy mal estado todo–. Y eso ha hecho igualmente el Acrópolis de Atenas, el Museo del Prado o el Louvre."

"Y segundo, propone mejorar el paisaje de aquel lugar. De hacer un proyecto de paisaje integrado, con jardinería. No es sólo un edificio, es hacer espacios públicos arbolados, hacer un proyecto en continuidad con la Alhambra."

Site, current state. Photo courtesy Siza/Domingo Santos / Patronato de la Alhambra y Generalife

Luis López Silgo, SOS Alhambra

Jan. 4, 2017

"Desde el principio, el Patronato de la Alhambr y Generalife, que es la entidad promotora del proyecto, convocó un concurso y se propuso hacer una obra desatendiendo las indicaciones de UNESCO y ICOMOS."

"Según la normativa de este organismo, recomienda a cualquier miembro que tiene un bien escrito en la Lista del Patrimonio Mundial, que cualquier proyecto que va a emprender debe ser comunicado a ICOMOS desde el primer momento para establecer lo directrices que pueden hacerlo viable. Dice recomendación y no obligación, pero realmente si se convierte en una obligación, porque en caso que no se cumplan las recomendaciones del UNESCO, el bien puede ser excluido de la Lista del Patrimonio Mundial."

"Esto no se hizo desde el principio. Desde el principio se hizo mal. Y por eso ahora tienen que volver al punto de salida. Están empezando otra vez desde cero."

"Cuando determinados profesionales y gente interesada por el patrimonio en de Granada nos dimos cuenta de que estaba saltando ese paso, que consideramos fundamental. El proyecto se presento en enero de 2015 y en ese momento se constituyo la plataforma. Y uno de los primeros pasos que hicimos, a parte de denunciarlo públicamente que no cumplía con la normativa del UNESCO, fui diriginos directamente a UNESCO y ICOMOS poniéndoles en conocimiento de que esto se estaba haciendo sin que ellos lo supieron, y que el proyecto atentaba contra las directrices de la elección del bien en la Lista del Patrimonio Mundial."

"La Alhambra y Generalife se inscribían en la Lista del Patrimonio Mundial en el año 1984, y justamente en ese momento la primera advertencia que hizo UNESCO fue que debería establecerse un amplio perímetro de protección, una zona buffer o zona de respeto para impedir que en toda esa zona no se promovía ningún tipo de construcción ni de aparcamiento nuevo. Entonces, basándonos en ese principio, nosotros advertimos que el proyecto era inviable, exactamente lo que está diciendo ICOMOS ahora.…. Y eso es lo que tiene que primar por encima de todo."

DC: Pero ya hay un aparcamiento en superficie allí ahora mismo.

"Si, es lo que se hizo en los años noventa. Pero es un aparcamiento que está perfectamente asumido, porque está con una vegetación, son arboles que se plantaron con veinte años de vida y ya otros veinte han pasado, están crecidos. Es una intervención blanda, que no suponía un incremento de volumen."

"El informe de ICOMOS dice que se ha realizado una serie de otras intervenciones en el siglo XX en esa zona, pero si se miran bien, todas son sin volumetría constructiva. Son una piscina, unos jardines… Lo único que hay a parte de todo eso es una obra privada, un hotel."

"El Informe también habla de que la zona está desestructurada. Y efectivamente, es una zona que no tiene realmente ni siquiera un tratamiento paisajístico, porque son unos caminos que ya existían, está muy interferida por una dársena de autobuses que entran allí para dejar a los turistas. Pero eso no quiere decir que del informe de ICOMOS se pueda deducir que la forma de resolver esa falta de estructura del entorno sea precisamente construyendo 20,000 metros cuadrados de hormigón."

DC No lo dice, efectivamente. Hablan de repensarlo. Que la escala de edificación es demasiado grande.

"No hay que olvidar que empiezan diciendo que en la zona buffer no se debe construir. Y Begoña Bernal, máximo responsable de ICOMOS en España, dice exactamente lo mismo. El proyecto no se puede construir donde se pretende construir."

DC En la nota de prensa del Patronal, dice que van a consultar con las platafomas ciudadanos para llegar a un consenso sobre el proyecto."

"Realmente plataforma ciudadana, la única que hay es la nuestra, engloba otra serie de movimientos y asociaciones. Suponemos que nos consultarán. Pero a nosotros desde el primer momento, estamos con el mismo argumento que al final ha venido a decir ICOMOS, y es que la zona de respeto, el buffer, se estableció precisamente para evitar la construcción de edificios y aparcamientos, y es a partir de allí donde hay que hacer los planteamientos. Eso quiere decir que en el solar donde se ha pretendido construir no se puede construir. Independientemente de que el Plan General de Granada en esa zona si permite una construcción de unos tres mil y pico metros cuadrados, me parece. En las propias bases del concurso hablaban de 5,400 metros cuadros. No de 22,000, que son los que van a construir ahora."

DC En gran parte el proyecto está bajo rasante, ¿no?

"Si, pero son metros de construcción. Y también el subsuelo en ese entorno está sin explorar. Realmente el proyecto debería haber estado acompañado por un estudio arqueológico que no tiene. Y un estudio geológico que no tiene. El proyecto lo remite a que, en adelante, cuando se desarrolle, ya se harán los estudios, cuando eso debe ser algo previo. Porque si, por ejemplo, geológicamente no se puede construir por problemas de cimentaciones o vías de agua, o arqueológicamente porque existe cualquier tipo de resto allí abajo, todo el resto del trabajo se puede olvidar."

Two drawings by Álvaro Siza of the project
Exploded axonometric of uses

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